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Noviembre 11, 2014
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Premio Nobel de Medicina 2014 por descubrimiento del sistema de orientación

Un investigador estadounidense-británico, el doctor John O´Keefe, nacido en New York en 1939, trabaja en Londres y tiene la doble ciudadanía estadounidense y británica. En 1970 identificó en el cerebro (específicamente en el hipotálamo) las células del lugar o sitio que registran los sitios específicos dónde nos encontramos.

El doctor O´Keefe del University College London y dos investigadores noruegos los doctores May-Britt Moser y Edward Moser (esposos entre sí), de Norwegian University of Science and Technology, fueron seleccionados como los ganadores del Premio Nobel de Medicina 2014 por su descubrimiento del sistema de orientación o GPS (Global Positioning System), el “chip” que humanos y otras especies llevamos en el cerebro y el cual nos permite saber dónde estamos, donde vamos y donde hemos estado.

En 2005 los esposos Moser, que nacieron y residen en Noruega, trabajan en la Norwegian University of Science and Technology en Trondheim, como neurocientíficos e investigadores. Ellos trabajaron con O´Keefe durante un tiempo en 1996, antes de retornar a Noruega, luego de estudios avanzados en el Reino Unido.

Los Moser (nacidos en 1962 y 1963) descubrieron en ratas las células parrilla, ubicadas cerca de la corteza entorrinal. Esas células cuando son activadas se organizan en forma de rejilla hexagonal, en un sistema coordinado que permite la navegación espacial.

Junto con otras células de la corteza entorrinal, que reconocen la dirección de la cabeza y los límites del cuarto, las células parrilla forman circuitos con las células que reconocen el lugar o sitio y en conjunto conforman un sistema incluyente de posicionamiento, un verdadero GPS cerebral.

Investigaciones recientes basadas en técnicas de imagenología, así como el estudio de pacientes sometidos a neurocirugía, han aportado evidencia demostrativa que las células del sitio y las células parrilla, existen en humanos.

En pacientes con enfermedad de Alzheimer, el hipocampo y la corteza entorrinal resultan afectados en una etapa temprana y como resultado esos individuos con frecuencia pierden su orientación y no pueden reconocer el ambiente donde se encuentran. Por tanto, la comprensión del sistema cerebral de posicionamiento puede ayudar a entender el mecanismo subyacente de la devastadora pérdida de la memoria espacial que afecta esos individuos.

El descubrimiento del sistema cerebral de posicionamiento representa un cambio en el paradigma del entendimiento de cómo se acoplan células especializadas para ejecutar funciones cognitivas altas. Ello ha abierto nuevas avenidas para la comprensión de otros procesos cognitivos, como la memoria, el pensamiento y la planificación.

Referencia:

 http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/2014/press.html

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